Genuino Ron Cubano, Cárdenas, Cuba. Eso ponía en las antiguas etiquetas del ron Havana Club. ¿Entonces? El árbol de Gernika con los lobos, símbolo de Bizkaia, ¿qué pintaba en la botella? ¿y por qué en Estados Unidos podemos encontrar todavía botellas de Havana Club con ese escudo?

Sigamos leyendo la etiqueta. Destilado y embotellado por José Arechabala, S.A. Pues ahí va a estar la conexión, pero ¿quién era este hombre?

Teodoro José Arechabala Aldama nació en Gordexola (Bizkaia) en noviembre de 1847 recibiendo el bautismo el día once del mismo mes en la iglesia de La Degollación de San Juan Bautista de la misma localidad, siendo el cuarto hijo de José Arechabala Lartuondo y Juana Aldama Gastaca. Como muchos vascos de esa época deseosos de medrar en la vida, emigró a Cuba a la aventura de hacer las Americas contando apenas 15 años. Allí comenzó como aprendiz en una empresa de producción y comercio de azúcar, propiedad de un familiar, y unos años más tarde comenzó a trabajar en una empresa del también vasco Julián de Zulueta, una de las mayores fortunas de España de la época, lograda en gran parte con el comercio de esclavos (sí, para nuestra vergüenza también tuvimos de eso en Euskadi). 

En 1878 emprendió, ya en solitario, el negocio por el que fue conocido, una refinería de azúcar, destilería de ron y otros licores, a la que le puso como nombre “La Vizcaya” y que para 1917 se convirtió en una de las grandes exportadoras de azúcar de la isla.

Para los años 20 del pasado siglo Arechabala había prosperado económicamente y diversificó en otros negocios, como la fábrica de gas de Cárdenas y unos astilleros en la misma localidad. Los negocios emprendidos en la zona por Arechabala y otros empresarios llevaron a un gran desarrollo a la comarca, que recibió por ello el cariñoso apelativo de «la Barcelona de Cuba” (que no lo digo yo, lo decía la Enciclopedia Espasa).

Instalaciones de La Vizcaya en Cárdenas, Cuba.

Arechabala, por sus obras para mejorar la calidad de vida de los trabajadores y lugareños de Cárdenas, fue elegido presidente de honor de la colonia española y la ciudad puso su nombre a un teatro (hoy en día derruido) .

Hacia el año 1921 la empresa cambió de razón social a José Arechabala S.A. y unos años más tarde , en 1934 lanzó su producto estrella, el ron Havana Club, que José Arechabala no conoció, ya que falleció en marzo de 1923. A la etiqueta de este ron se le incorporó el emblema de la empresa, el escudo de la querida Bizkaia de Arechabala.

Teatro Arechabala en Cárdenas, actualmente derruido

Para los amantes de la información  del “cuore”  una nieta de José Arechabala, Gloria, a la que la prensa de la época tildaba de “bellísima millonaria” contrajo matrimonio con el torero Antonio Marquez, que le puso los cuernos con la cantante Concha Piquer. En esa época no existía Telecinco, que si no, horas de programación tendrían aseguradas hablando del tema.

Con la llegada de la revolución cubana todas las propiedades de la familia Arechabala fueron expropiadas y nacionalizadas, aunque si a día de hoy vas a Varadero de vacaciones puedes pasarte por la vecina Cárdenas, donde la vieja fábrica de ron Arechabala aún se mantiene en pie.

En 1993 se formó una empresa conjunta entre el gobierno cubano y la empresa francesa Pernod Ricard con la intención de reflotar la marca Havana Club. Cualquier referencia a la familia Arechabala fue eliminada, incluido el escudo de Bizkaia, en el diseño de la nueva marca.

Por otra parte, la familia Arechabala, en el exilio de Miami, vendió la marca Havana Club a Bacardí en 1994, la cual  tan solo está autorizada a vender ron con esta marca en EEUU, elaborándolo en Puerto Rico con la receta original proporcionada por la familia Arechabala. Bacardí ha tenido desde entonces numerosos juicios, por el uso de la marca, con Pernod Ricard, propietaria de la marca Havana Club en el resto del mundo.

Bacardí, fundada por el catalán Facundo Bacardí y que, al igual que Arechabala S.A, tuvo que dejar Cuba tras la revolución elaboró recientemente una edición limitada de ron para el mercado USA denominado Havana Club Añejo Blanco, en el que mantiene la etiqueta original de La Vizcaya, con el escudo de Bizkaia.

Ron Havana Club de Bacardí con el escudo de Bizkaia

Y por complicar un poco más el asunto, hay también otra empresa José Arechabala International, propiedad de herederos de José Arechabala, que produce en Panamá el Ron Arechabala.

Así que ya sabes la receta: Coca-cola, hielo, limón y ron de origen vasco (y tienes tres diferentes para elegir, el de Cuba, el de Puerto Rico o el de Panamá). Y consumir con moderación.

Actualizado 15 octubre 2021: La empresa Ron Arechabala se ha puesto en contacto tras leer este artículo y nos han comentado que la etiqueta con el árbol de Gernika no era exclusiva del Ron Havana, ya que aparecía también en las de ginebra, anís e incluso el alcohol medicinal, Alco-Elite «Arechabala». Además el Ron Havana modificó su emblema en 1943 introduciendo un escudo con dos cuarteles, a la izquierda el escudo de Bizkaia, y a la derecha el de Bilbao.